ローレンス・G・ブロックマン “Diagnosis: Homicide”

 ローレンス・G・ブロックマンの“Diagnosis: Homicide”(1950)は、架空の町ノースバンクにあるパスツール病院の首席病理学者ダニエル・ウェブスター・コーヒー博士を主人公とする短編集。「クイーンの定員」にも選ばれている。
 タイトルが示しているように、一見するとありきたりな病死や事故死で、警察も特に問題視しそうにないはずの事件が、コーヒー博士とインド人の助手ムーカージ博士の分析にかかると「他殺」という判断が下されるという展開にプロットの特徴がある。
 著者の「はしがき」にもあるとおり、ブロックマンはもともと新聞記者であり、東京、上海、カルカッタ、パリなどの都市で警察担当の記者として取材した経験が本作品のベースとなっている。ブロックマンは、単純な殺人事件の捜査が、専門知識や能力の欠如により、近代的な犯罪学の方法の適用を怠ったために失敗した例を数多く見てきた経験に触れ、(あくまで1950年当時の状況を反映したものだが)医学的知識や経験のない、選挙で選ばれた検死官が死因を判断する時代遅れの検死官制度への批判も作品に込めているようである。
 「はしがき」に続いて、ニューヨーク市の首席検死官トマス・A・ゴンザレスが序文を寄せており、著者の法医学上の知識の正確さを称賛し、特に、‘But the Patient Died’、「ディナーにラム酒を」、‘Brood of Evil’、‘Diagnosis Deferred’で用いられた手法を挙げて、真実味がある上に、過去に確認された事例もないと述べている。
 収録作品は以下の8篇。気づいた限りでは3篇に既訳があるが、同首席検死官が挙げている例からも分かるとおり、佳作はむしろ未訳作品のほうに多いと思った。

 But the Patient Died
 Rum for Dinner       ディナーにラム酒を(『ディナーで殺人を 下』創元文庫所収)
 The Phantom Cry-Baby
 Catfish Story        なまず物語(『エドガー賞全集 上』早川文庫所収)
 The Half-Naked Truth
 Deadly Back-Fire     やぶへび(『北村薫の本格ミステリ・ライブラリー』角川文庫所収)
 Brood of Evil
 Diagnosis Deferred


 簡単な盲腸の手術をしたはずなのに患者が失血死してしまう‘But the Patient Died’、いないはずの赤ん坊の泣き声に女性が悩まされる‘The Phantom Cry-Baby’をはじめ、作品によってはやや専門知識に偏るものの、謎の設定とその解決がシンプルに決まっているため、作者の該博さに感心するだけでなく、プロット構成の巧みさを十分に楽しむことができる。第一短編のタイトルは‘The operation was a success, but the patient died.’(手術は成功したが患者は死んだ)という言い回しに由来するが、その言葉のとおり、手の込んだトリックや謎解きを取り入れる割には読み終えて釈然としないミステリもあることを思えば、きれいに着地点の決まるプロットは、それはそれで読み応えがあるといえる。
 なお、最後の短編‘Diagnosis Deferred’は、松本清張のある有名作品のプロットを先取りしていることも言及しておきたい。よもや清張氏がこの作品を読んでいたとは考えにくいが、日米の作家が同時代の社会的偏見をプロットの要として取り上げていることは注目に値するかもしれない。
 ブロックマンはしばしばオースティン・フリーマンの後継者のように言われるが、法医学の知識を駆使している点では共通するものの、フリーマンのような緻密な論理性に基づく謎解きのプロセスを特質としているわけではない。むしろ際立つのは新奇な毒物の使用や巧妙な殺害方法であり、その点ではむしろジョン・ロードに似ていると言える。
 “1001 Midnights”でビル・プロンジーニも言及しているように、第二短編集“Clues for Dr. Coffee”(1964)も第一短編集に劣らず粒ぞろいの作品集だ。EQMMに掲載されたままの未収録作品もあるようだし、発掘が期待されるところ。


Diagnosis
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