アール・デア・ビガーズ “The House Without a Key”

 “The House Without a Key”(1925)は、ホノルル警察のチャーリー・チャンが登場する第一作。

 ミナーヴァ・ウィンタースリップはボストンに住む五十を過ぎたオールド・ミスだったが、若い頃にいたことのあるホノルルに滞在するうちに帰りかねて、滞在を引き延ばしていた。ホノルルには彼女のいとこ、資産家のダン・ウィンタースリップとその弟エイモスが住んでいたが、兄弟は長年にわたり仲たがいしていて、兄の生き方を嫌うエイモスは三十年以上も兄と言葉を交わしていなかった。
 同じくウィンタースリップ一族に連なるジョン・クィンシーは、ボストンで銀行員を務めていたが、母親に頼まれてホノルルまでミナーヴァ伯母を連れ戻しにやってくる。ある晩、ジョンは、パーティーの席で、宣教師のアプトン師から、ダンがかつて「シャイローの乙女」号のジョン・ブレイド船長のもとで、「ブラックバーディング」と呼ばれる、時には強制連行により黒人労働者を農園に供給する仕事に従事していたことがあり、自分の忠告を受け入れて足を洗ったという過去があることを告げられる。
 その日、ミナーヴァがダンの家に行くと、誰もいないはずの真っ暗なリビング・ルームで腕時計の夜光ダイヤルが光っていて、かすかに動くのに気づき、誰かが潜んでいると知る。相手が悟られたことに気づいていない様子から、彼女は騒ぎ立てずに通り抜け、急いで上階に上がり、使用人たちにリビングを調べさせるが、すでに不審者は姿を消していた。
 ミナーヴァが、いつもダンがいるベランダへ行くと、その隅の簡易ベッドでダンが心臓を刺されてこと切れているのを発見する。犯人はリビングに潜んでいた人物と思われたが、手がかりはミナーヴァが目撃した腕時計の夜光ダイヤルで、それは1時20分をさしていて、しかも数字の2がほとんど消えかかっていた・・・。

 かつて映画で一世を風靡したチャーリー・チャンの初登場作だが、ブルース・F・マーフィー(“The Encyclopedia of Murder and Mystery”)が指摘しているように、肝心のチャンはどちらかと言えば背景に退いていて、むしろ主役を務めるのはジョン・クィンシーのほうだ。もちろん、たどたどしい英語と中国の格言を引用するチャンのキャラクターは本作で確立されているのだが、後続作品や映画のヒットを知らない読者が本作だけ読めば、チャンがシリーズ・キャラクターとして活躍する主役だとは気づかないだろう。
 プロットについては、マーシャ・マラー(“1001 Midnights”)は「退屈(tedious)」、マーフィーは「ひねりが効いている(twisted enough)」と評価が分かれるが、登場人物の造形が弱いという点では評価が一致している。確かに、ウィンタースリップ一族の人間関係を描こうとした作者の意図とは裏腹に、彼らのキャラクターも互いのやりとりや葛藤も月並みな印象を免れず、このため、顔を出す場面は少ないにもかかわらず、チャンの特異な個性のほうが妙に際立つという結果になっている。もしかすると、そんな評判を得たことが、もともと主役に据えるつもりのなかったチャンをシリーズ・キャラクターに格上げすることにつながったのではないかと穿った見方をしたくなるほどだ。
 ストーリー展開も、いかにもハワイらしくのんびりしていて、さまざまな場面の描写からハワイの風俗や雰囲気を楽しめるという面はあるが、ミナーヴァが殺人犯のそばをすり抜ける場面を除くと、これと言って緊張感の高まる場面もなく、盛り上がりに欠けたまま結末に至ってしまう。『チャーリー・チャンの活躍』のような派手な展開を期待すると、肩透かしに終わるだろう。敢えて言えば、シリーズの原点を知るための一作。
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