E・C・ベントリー&H・ウォーナー・アレン “Trent’s Own Case”

 前の記事で触れた機会に、“Trent’s Own Case”(1936)も紹介しておこう。言うまでもなく、『トレント最後の事件』に続く、フィリップ・トレント再登場の長編である。
 共作者のハーバート・ウォーナー・アレンは、モーニング・ポスト紙のパリ特派員だった人で、“Mr. Clerihew: Wine Merchant”(1933)というミステリも書いている。その主人公、ウィリアム・クレリヒューは、名前をベントリーから借用して創造された探偵で、“Trent’s Own Case”にも顔を出している。

 孤児院、精神病院などを設立し、慈善活動に資産を投入してきた、富豪のジェームズ・ランドルフが、ニューベリー・プレイスの自宅の寝室で殺されているのが発見される。ランドルフは、ちょうど上着を脱いで夕食のために着替えようとしていた時に、背中を銃で撃たれて即死していた。犯人は部屋の入口のドアから撃ったと思われ、被害者はなんの危険も察知していなかったようだった。
 被害者のポケットからは、小銭や手紙などのほかに、なぜか年代物のシャンペンのコルクが出てきた。部屋には、小包の包装紙や紐が散らかり、カーペットには、紐を切るのに使ったらしき安全剃刀の刃が落ちていた。さらに、その日の予定を記したはぎ取り帳がむしりとられ、持ち去られていた。
 ランドルフは遺言書を作っておらず、彼が行ってきた慈善活動は行き詰まることが予想された。彼には息子が一人いたが、16歳の時に家出したまま消息が知れなかった。
 廊下に、かばんから取れて落ちたと思しき名札が落ちていて、そこにはフェアマン医師の名前とフランスのディエップに向かう船客であることが記されていた。医師は、ランドルフが設立した病院の医師だった。
 事件のあった当日、フィリップ・トレントは、ランドルフの依頼を受けて、彼の肖像画を描くために邸を訪れていたが、彼の出入りは使用人のロートが目撃していた。その晩、外出したロートが邸に戻った時に主人の死体を発見したのだった。
 その後、トレントは、ヴィクトリア駅に、フランスに旅立つ叔母のジュディスを見送りに行ったが、フェアマン医師は同じ列車とディエップ行きの船に乗っていた。医師は、出発前に、自分がランドルフを殺したという告白文を警察宛てに投函しており、フランスからの帰路、船から飛び降りて自殺しようと図り、身柄を拘束される。
 さらに、ランドルフ家の使用人、ロートが逐電する。実は、ロートには前科があり、それ以外にも、銀行強盗を働いた過去の秘密があった。ランドルフは、ロートにその告白書を書かせていて、自分が不審な死を遂げた場合には、その告白書と経緯を明らかにする自分の手紙を警察に送付するように弁護士に指示していた。ロートは、事態を察知して逃げたものと思われた。
 事件現場に残されていた指紋の中で、剃刀の刃に残されていた指紋だけが、ランドルフを含む家人のもと一致しなかった。トレントは、その指紋の写真を警察からもらいうけて調べるうちに、それがほかでもない、自分の指紋であることに気づく・・・。

 トレントが事件関係者として巻き込まれる、まさにタイトルどおりの「トレント自身の事件」なのだが、トレントのアリバイは最初からはっきりしていて、結局、被疑者の一人とされることはない。せっかく指紋の謎を提示したのだから、トレントを容疑者に仕立てて、自らの潔白を証明するという筋書きにすれば、それなりにサスペンスを盛り上げたのでは、とも思ってしまうのだが、そこは期待外れで、トレントは淡々と捜査を進めていく。
 前作『トレント最後の事件』が古典としてあまりに有名なために、本作は割を食いがちで、ともすると不出来だという先入観を持ってしまいかねないのだが、リファレンス・ブック等を参照すると、意外と好意的な評価が多い。“Twentieth Century Crime and Mystery Writers”でベントリーの項目を執筆しているチャールズ・シバクは、『最後の事件』には及ばないとしつつも、「かなりの巧みさと奥行きをもった、優れた探偵小説」としているし、“A Catalogue of Crime”のバーザンとテイラーも、「謎は興味満点、解決も実に手堅い」と称賛している。“1001 Midnights”のエドワード・D・ホックも、「前作には及ばずとも、巧妙で魅力的な長編」としている。
 確かに、コルクの謎、逐電した使用人の謎、指紋の謎、告白書を書いて自殺を図った医師の謎など、一見ばらばらと思える様々な謎やエピソードが、細部に至るまで有機的に関係していたことが明らかになり、パズル・ピースのように一つの絵にまとまる解決は、確かによく練られたプロットであることを実感させる。錯綜したプロットながらも、手がかりをストーリーの中に巧みにちりばめている。ただ、犯人の偽装工作はそれなりに面白いが、実行可能性に疑問が残りそうなところではあるだろう。
 前作で結ばれたメイベル夫人のほか、元気いっぱいの息子も登場して、トレントの個人史を知る上でも興味深い。ケネス・マクゴワン編“Sleuths”(1931)によれば、二男一女があったとされているので、その後さらに子宝に恵まれたことになる。過大な期待さえ抱かなければ、まずまずの出来栄えで、『最後の事件』や『トレント乗り出す』を楽しんだ読者であれば、読んで損はない佳作といえるだろう。
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テーマ : ミステリ
ジャンル : 小説・文学

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