マーガレット・ミラー『見知らぬ者の墓』

 マーガレット・ミラーは、サスペンスの作家と見なされているし、夫のロス・マクドナルド(ケネス・ミラー)はハードボイルド作家とされているのだが、実はこの二人の作品には似通ったところがあるとよく思う。
 一つは、緻密に練り上げられた複雑なプロット。一筋縄ではいかない錯綜したプロットを事前によく練り上げておき、これをベースにストーリーを展開するのは、ありきたりなサスペンスやハードボイルドには見られない、この二人の作家の特徴だ。大団円で真相が明らかになると、なによりもそのプロット構成の巧緻に感心し、それが読後の印象に大きく寄与することが多い。この二人を、サスペンスやハードボイルドという括りに封じ込めるのが難しく、謎解きファンにも愛読者が多いのもこのためだろう。
 二つ目は、家庭の悲劇を描くのがうまいこと。マクドナルドの場合は、父親探しがしばしばテーマになるが、ミラーも、夫婦や親子の複雑な事情が絡んだプロットが多い。これには、娘の問題に苦しめられたミラー夫妻自身の家庭の悲劇も影響している面があるのかもしれない。
 三つ目は、締めくくりのうまさ。特にミラーの場合は、最後の一行に渾身のエネルギーを凝縮させたような作品が幾つもあるが、マクドナルドも、『さむけ』や『ドルの向こう側』のように、余韻を残す見事な締めくくりを用意していることがある。これは、一つ目のプロットのうまさとも通底していることだろう。
 トータルすると、プロットの複雑さとテーマの重苦しさがこの両者の作品にはつきまとっている感があり、サスペンスであればむしろウールリッチのように、プロットも分かりやすく素直にカタルシスを味わえる作品のほうが大衆読者層に受けそうなところではあるだろう。この二人の作品の邦訳に品切れ状態になっているものが意外と多いのも、そんなとっつきにくい作品の性格による面が大きいのではと思っているのだが、それだけ通好みの重量感を感じさせるところも、まさに彼らの作品の魅力である。
 ミラーの作品の中で自分のお気に入りを上げるとすると、『狙った獣』、『見知らぬ者の墓』、『まるで天使のような』、『これよりさき怪物領域』ということになるが、これは、『海外ミステリ名作100選』のH・R・F・キーティング、『書店のイチ押し! 海外ミステリ特選100』のディーン・ジェイムズが挙げているものと全く同じで、だからというので彼らに感化されたわけではなく、結果的にそうなっただけである。ほかにも素晴らしい作品はあるが、やはりこの4作が抜きんでているように思える。
 1956年のアメリカ推理作家協会(MWA)の最優秀長編賞に選ばれた『狙った獣』が代表作に挙げられることも多いが、個人的には上記4作の中でも一番印象の弱い作品だ。というのも、プロットが最初の段階でほぼ読めてしまったからで、その分、大団円のサプライズをうまく味わえなかったためだ。この作品のプロットは、先駆となる作品も複数あれば、サスペンスやスリラーの分野では、その後もいろんな作家や映画にまで繰り返し用いられ、手垢にまみれてしまった感もあり、実は今日読むとやや時代遅れの印象すら受ける。
 一作だけ選ぶとすれば、やはり『まるで天使のような』で、最後の一行も衝撃なら、登場人物の個性と魅力も素晴らしく、ジョウ・クインという探偵はシリーズ・キャラクターにしてもよかったのではと思うほどだ。
 『見知らぬ者の墓』(1960)は、これと並んで印象に残る作品で、ある女性が夢の中で自分自身の墓に出くわし、しかも、それと同じ墓が夢で見た場所と同じところに実際にあり、その墓に葬られていた人物も、夢で見た墓石の没年月日と同じ日に死んでいたという摩訶不思議な発端のシチュエーションが実に魅力的だ。葬られた人物の謎を調べていくうちに、平穏な日常を送っていたはずの自分自身の家庭に潜んでいた恐ろしい秘密が次第に暴かれていく展開も、鳥肌の立つような気味の悪さがある。
 一見超自然的な謎の提示をもって読者を惹きつけ、合理的な解明ととともに大団円を迎えるというプロットは、ボワロー=ナルスジャックとも共通する離れ業で、凡百のサスペンス作家には容易になし得る技ではない。練り上げたプロットという点では、このフランス人作家コンビ以上だろう。
 ミラーとしては分量の多い作品だが、殺人事件が絡んではいるものの、実は、一人の女性の個人的な夢がきっかけで、一家庭の悲劇が明らかになっていくという、こじんまりした設定の作品にすぎない。『狙った獣』のような心理学的な突飛さもなければ、『まるで天使のような』におけるカルト宗教団体のような風変わりな人々が出てくるわけでもない。
 にもかかわらず、分量に見合っただけの重量感を感じさせるのは、探偵役のスティーヴ・ピニャータをはじめとする、生き生きとした登場人物たちの絡みと、発端の謎がサスペンスフルに解きほぐされていく錯綜したプロットが、凝縮されたストーリー展開をしっかりと支えているからだろう。
 本作がベストに選出されている上記『書店のイチ押し! 海外ミステリ特選100』でも、ミラーについて「その業績に見合う評価を得ることはほとんどなかった」とされているのだが、夫のロス・マクドナルドとともに、再び見直されることを期待したいものである。
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